lunes, 9 de julio de 2012

¿Qué es el bosón de Higgs?

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Recientemente hemos presenciado el que quizás sea uno de los descubrimientos más importantes en la historia de la física: el descubrimiento del bosón de Higgs. Después de varios años, el equipo del CERN confirmó el descubrimiento de una partícula subátomica que tiene una alta probabilidad de tratarse del bosón de Higgs, o, mejor conocido por su nombre en medios y prensa, "la partícula de Dios".
Sin embargo, ¿a qué nos referimos cuando nos referimos a esta partícula? Y, lo que es aún más importante: ¿por qué es tan importante?
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Dado que puede tratarse de un concepto un poco complicado, lo mejor es irlo explicando parte por parte.

Historia del bosón de Higgs

El bosón de Higgs y el mecanismo de Higgs (concepto que casi no se escucha pero que es muy importante) fueron postulados por Peter Higgs en 1964, en un intento por unificar la teoría de la relatividad de Einstein con el modelo de la física cuántica, y así tratar de responder a la pregunta del por qué algunas partículas subatómicas tenían una gran cantidad de masa y otras no.
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Así, dentro del mecanismo de Higgs, se propuso la existencia del ahora llamado campo de Higgs, que sería un campo de energía que interactuaría con todas las partículas subatómicas y les daría su masa.
Dicho así puede sonar confuso, pero no desesperes, ya que podemos hacer uso de una analogía para entenderlo mejor.

La analogía del agua y los peces

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En Science Blogs plantean una analogía que he modificado ligeramente para entenderla mejor. Imaginemos que el campo de Higgs es agua. Y ahora imaginemos a un pez delgado. El pez, gracias a la forma de su cuerpo, puede moverse a través del agua de una forma rápida y fluida, por lo que su interacción con el agua es reducida y, por lo tanto, también lo es su masa.
Ahora imaginemos que una persona que pesa 90 kilogramos entra también al agua. Dado que no puede moverse de una forma rápida como lo hace el pez, interactuará mucho más con el agua, lo que elevará su masa de manera considerable.
Esto, en el mundo de las partículas subatómicas, explicaría por que algunas tienen una masa muy pequeña y otras una muy grande, cuando ambas tienen el mismo tamaño. Es decir, la masa varia en función de cuanto se interactua con el campo de Higgs.
Para que quede aún más claro, los científicos del CERN armaron un vídeo explicándolo de manera interactiva con esta misma analogía.




¿Dónde entra el bosón de Higgs?

En la analogía anterior, cada molécula de agua sería equivalente al bosón de Higgs, es decir, el campo de Higgs, en teoría, está formado por muchos bosones de Higgs.
Este descubrimiento, si bien no desenreda los aún numerosos cuestionamientos de la física de partículas, si logra conectar dos partes de la física que hasta ahora no habían podido conciliarse. En How Stuff Works, para los que tengan dudas, han preparado una explicación mucho más extensa y en profundidad.

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